科学家首次发现一种把病毒当食物的纤毛虫

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生物之间产生食物链是非常常见的,植物、肉类、藻类、昆虫和细菌都被不同的生物所食用,但现在科学家发现了菜单上的新东西--病毒。由于病毒绝对是随处可见的,所以生物体不可避免地会顺便食用它们。但是内布拉斯加大学林肯分校的研究人员约翰-德隆想找出是否有微生物主动食用病毒,以及这种饮食是否能支持个体的生理增长和群体的增长。

"作为食物而言,病毒是由非常不错的东西组成的:核酸,大量的氮和磷,"德隆说。"微生物世界应该会有想吃它们的成员,毕竟很多生物会吃任何它们能得到的东西。"

为了测试这一假设,德隆和他的团队收集了池塘水的样本,分离出不同的微生物,然后加入大量的绿藻病毒,一种感染绿藻(小球藻)的微生物世界淡水居民。在接下来的几天里,该小组跟踪了病毒和其他微生物的种群规模,以观察后者是否正在吃掉前者。

果然,一种特殊的微生物似乎在吞食病毒,那是一种被称为Halteria的纤毛虫。在没有其他食物来源的水样中,Halteria的数量在两天内增长了约15倍,而绿藻病毒水平下降了倍。在没有病毒的对照样本中,Halteria完全没有生长。

在后续测试中,该团队用荧光染料标记了绿藻病毒DNA,并发现Halteria细胞很快开始发光,这有助于确认Halteria确实在消耗病毒。

这些实验表明,新创造的术语"virovory"现在可以在食草动物、食肉动物等中占有一席之地,而哈尔特利亚则成为第一个已知的virovore。但当然,它不太可能是唯一的一个,研究人员计划继续调查这一现象,包括它对食物网和更大系统(如碳循环)的影响。

该研究发表在《美国国家科学院院刊》上。




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